Lutah Maria Riggs 1896–1984

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Lutah María Riggs es una de las arquitectas más destacadas en la historia de California y, sin miedo a equivocación la más importante de Santa Bárbara. La calidad de su producción arquitectónica y paisajística, continúa actualmente “acariciando” a los habitantes de Santa Bárbara y Montecito con sus confortables detalles y espacios acogedores. Su trayectoria y estilo de vida constituye hoy en día un valioso legado que se encuentra siendo rescatado por la sociedad Lutah Maria Riggs con el fin de reducir cada vez más la irreverente expresión “¿Lutah quién?” (“Lutah who?”).

Lutah María Riggs nació en el 31 de octubre de 1896 en Toledo, Ohio, Estados Unidos. A temprana edad, tras el abandono de su padre en 1898 y su fallecimiento en 1904, su madre buscó el apoyo de otros familiares para subsistir, lo cual, según Claudia Lapin (redactora para la revista Santa Barbara Seasons) estimuló en Riggs el deseo de estudiar y ganarse la vida independientemente, en una época en la que la mayoría de mujeres se quedaban en casa a realizar las labores del hogar. En 1912 su madre contrajo matrimonio nuevamente, lo cual llevó a la familia a mudarse a Indianapolis y posteriormente en 1914 a Santa Bárbara.

En 1917, a sus 21 años, trabajó medio tiempo como bibliotecaria, este trabajo le otorgó la oportunidad de concursar para obtener una beca para iniciar sus estudios en la Universidad de California en Berkeley (la cual obtuvo al vender la mayor cantidad de suscripciones al periódico de Santa Bárbara). Su buen desempeño la llevaron a obtener un reconocimiento, lo cual le permitió financiarse el resto de la carrera.

Es importante mencionar que en el contexto en que Riggs inició su formación profesional, a principios del siglo XX, la mayoría de escuelas de arquitectura estadounidenses impartían programas bajo el modelo de la Escuela de Bellas Artes de París, sin embargo en California la matriz clásica se vio influenciada por la arquitectura regional, debido a que sus principales ciudades fueron fundadas originalmente como “misiones”, durante el período de la conquista española (Los Ángeles, San Francisco, San Diego, Santa Bárbara, entre otras), dando origen al estilo Neocolonial, el cual empezó a popularizarse en California desde 1915 y se consolidó particularmente en Santa Bárbara tras el terremoto de 1925, el cual destruyó gran parte de las edificaciones de la ciudad y significó “un nuevo comienzo” para la misma.

Riggs finalizó sus estudios en 1919, ese mismo año empezó a trabajar como dibujante en Susanville, al norte de California con el arquitecto Ralph D. Taylor (s.f.). Junto a él diseñó la ampliación de un hospital, una cabaña de montaña, una librería pública y un banco, entre otros proyectos. Durante su estadía en Susanville, Riggs apreció la obra del arquitecto George Washington Smith (1876–1930) en la revista Architectural Record, uno de los principales exponentes del estilo Neocolonial en Santa Bárbara.

En 1921 Riggs se mudó nuevamente a Santa Bárbara para cuidar de su madre, por lo que decidió buscar la oportunidad de trabajar junto a Smith debido a la riqueza formal e histórica que había percibido en sus obras. Poco tiempo después de su primer encuentro (en el que Smith aún tenía sus reservas en relación a trabajar con una mujer), él decidió contratarla como dibujante debido a su gran talento. Lutah M. Riggs se convirtió en jefa de diseño y en 1924 fue nombrada socia de la firma.

Durante estos años, Riggs fue prácticamente parte de la familia Smith. Junto a ellos viajó a México en 1922 y a Europa en 1924 en búsqueda de detalles arquitectónicos coloniales; colaboró junto a Smith en numerosos proyectos, entre los cuales cabe mencionar: “Teatro Lobero” (Santa Bárbara, 1922 – 1924), en el que se atribuye Riggs el diseño de las columnas y capiteles exteriores, el complejo histórico “El Paseo” (Montecito, 1925) y la residencia Steedman (Montecito, 1925), también conocida como “Casa del Herrero”; en 1930 fue ampliada por Riggs de manera independiente, quien diseñó una biblioteca octogonal para la familia Steedman.

De esta forma consolidó su práctica profesional, obtuvo su licencia como arquitecta independiente en 1928 (lo cual la convirtió en la primera mujer en Santa Bárbara en obtenerla). La repentina muerte de G.W. Smith en 1930 trajo consigo nuevos retos en la producción arquitectónica de Riggs, ya que después de un intento fallido de trabajar en asocio en la firma Horning and Riggs, fue contratada por el inversionista Frank Vanderlip (1864–1937) para continuar la segunda fase de una urbanización en Palos Verdes, en la cual diseñó un campo de golf, numerosas viviendas y una plaza. Este proyecto marcó el inicio de su práctica independiente.

Durante la década de 1930 diseñó uno de sus proyectos más representativos: la residencia del Barón Maximilian von Romberg en Montecito en 1938, considerada por algunos autores como la obra maestra de su carrera, una “villa palaciega europea” que nació en el imaginario del Barón que fue visualizada y materializada por Riggs de manera sublime. En ese mismo período se unió al Instituto Americano de Arquitectos (AIA) en 1936. En 1939 realizó 18 diseños, incluyendo una pequeña cabaña colonial para Greta Garbo (1905–1990) en Los Angeles, rodeada de jardines que pudieran dar a la actriz sueca la privacidad que siempre buscó.

A finales de la década de 1940, durante la postguerra, mientras la industria de construcción se encontraba estancada y la contratación de dibujantes e ingenieros resultaba casi imposible, Riggs se mudó a Los Angeles y trabajó diseñando escenografías para Metro-Goldwyn-Mayer, incluyendo la escenografía de la película El Retrato de Dorian Gray (1945).

En 1950 regresó a Santa Bárbara, continuó su producción independiente, durante esta segunda etapa predominaron en sus obras los espacios exteriores despejados, vivibles, pórticos, terrazas, jardines y el cristal como elemento integrador entre el juego interior y exterior. De este período destacan proyectos como la casa de playa de Robert Gross (1949), la residencia de Alice Erving (Santa Bárbara, 1951), llamada por la revista Los Angeles Times la “tienda de cristal” (glass tent), la residencia Erdman (Santa Bárbara, 1959) y dos residencias para Wright Ludington, una en 1957 y la segunda en 1974.

Según Melinda Gandara, la archivista e historiadora del archivo Lutah M. Rigs:

“Lo que Lutah en verdad fue capaz de poner sobre la mesa fue su habilidad de escuchar y de situar una casa basada en la manera de vivir del cliente”.

Durante este período Riggs diseñó otra de sus obras más significativas, el Templo Vendanta (Montecito, 1956), en el cual colaboró junto al arquitecto Frank Lloyd Wright (1867–1959) en el diseño de paisajístico de jardines. El templo se caracteriza por el uso de madera en el cerramiento y en la estructura, la cual queda expuesta similar a las viviendas tradicionales Japonesas. Cabe mencionar que este fue el primer templo en su categoría en admitir mujeres.

Entre los reconocimientos más destacados se encuentra su nombramiento como Miembro Honorario (“Fellow”) del Instituto Americano de Arquitectos (AIA) en 1960, siendo la primera arquitecta de California en obtener este título, debido a su excelencia en el diseño y su servicio a la profesión (es importante resaltar que en la actualidad, únicamente el 2% de los 72,000 miembros de la AIA poseen este título y que, fue hasta 1992 que la AIA fue presidida por primera vez por una mujer, Susan A. Maxman, 135 años después de su fundación). Posteriormente fue nombrada Mujer del año por la revista Los Angeles Times en 1967, siendo la primera del gremio en recibir este título.

Según Claudia Lapin:

“Ella fue una vanguardista que presionó los límites (de ser mujer) a una connotación diferente (…) Después de ella, las personas supieron que una mujer (en verdad) podía ser una arquitecta”.

Su habilidad de abordar el diseño a diferentes escalas: desde campos de golf, edificios, viviendas, escenografías para cine y jardines hasta los más minuciosos detalles como trabajos de herrería y losetas de cerámica, demostró su dominio total del diseño en todas sus variantes. Sus bocetos son ahora en día considerados obras de arte.

El estilo de vida de Lutah M. Riggs era “inusual” para su época: mujer soltera, profesional, trabajaba desde una oficina en su propia casa, sus diseños partían de una habitación, considerada el “vientre” de la vivienda, y posteriormente todos los espacios se distribuían en torno a éste. Según Lapin, Riggs definió el “estilo de vida” de Santa Bárbara, mucho antes de que existiera algo definido como “estilo de vida”.

La muerte de George Washington Smith, su jefe y mentor significó sólo el inicio de cincuenta productivos años de trabajo independiente; a pesar de que por muchos fue denominada como la “firma invisible” en la obra de G.W. Smith, existe actualmente un profundo interés por parte de la población de Santa Bárbara en rescatar su historia y su legado, prueba de ello es la sociedad Lutah Maria Riggs, fundada en el año 2013 para conmemorar “el coraje y la brillante creatividad” de Riggs.

Nota: La sociedad Lutah Maria Riggs produjo el film “Lutah, A Passion for Architecture: A life in Design”, estrenada el año 2014.

Referencias:

Santa Barbara Seasons”: Lutah Maria Riggs: Local Legend of Architecture

Pacific Coast Architecture Database (PCAD)

Revista “Santa Barbara”: The Underlying Architecture of Lutah

Otros sitios:

Santa Barbara Historical Museum

The American Institute of Architects

AIA: Lutah Maria Riggs (1896-1984)

Remembering Lutah: Santa Barbara’s first female architect

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3 pensamientos en “Lutah Maria Riggs 1896–1984

  1. Cayetana Mercé dice:

    No la conocía…que maravillosas casas, increíble! gracias por el aporte.

    Le gusta a 1 persona

  2. Alejandra Carranza dice:

    MUY INTERESANTE !!!

    Le gusta a 1 persona

  3. Humberto lino dice:

    Es la Nikola Tesla pero, de la arquitectura!

    Me gusta

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