Natalie Griffin de Blois 1921-2013

Natalie Griffin_de Blois

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Natalie Griffin de Blois nació en Paterson, Nueva Jersey, en 1921. Trabajó en la firma SOM en Nueva York y Chicago. Fue la arquitecta responsable del diseño de los edificios ícono que marcaron la reconstrucción del paisaje urbano neoyorquino luego de la Segunda Guerra Mundial, junto al arquitecto Gordon Bunshaft.

Tres generaciones de ingenieros en la familia sembraron en De Blois el interés por la construcción. Desde pequeña supo que quería ser arquitecta; incluso su padre solicitó se le permitiera recibir clases de dibujo técnico en la escuela. Asistió al Western College para mujeres en Oxford.

La depresión económica de los años 30 obligó a un cambio de planes académicos universitarios: De Blois ansiaba asistir al Instituto de Tecnología de Massachusetts, pero se inscribió en la Escuela de Arquitectura de la Universidad de Columbia. Eran los años de la Segunda Guerra Mundial; las Universidades incentivaban la incorporación de mujeres al ámbito de formación y vida profesional. Natalie De Blois fue una de las cinco mujeres que integraron la clase de dieciocho alumnos. Mientras cumplimentaba sus estudios, trabajó en Babcock & Wilcox y colaboró con el arquitecto Frederick Keisler en la producción de dibujos de la silla universal; una de las piezas que Keisler presentó en la exhibición Arte de este siglo en el Museo Peggy Guggenheim.

De Blois se graduó en 1944 e inició su carrera profesional en una firma neoyorkina, Ketchum, Gina and Sharpe. Perdió el trabajo a los nueve meses, cuando rechazó las propuestas románticas de un colega. El mismo solicitó fuera echada de la firma debido a que su presencia le impedía concentrarse. Y así fue. Su jefe la echó pero le presentó al Arquitecto Skidmore, que tenía la oficina en el mismo edificio, un piso más abajo.

Natalie De Blois se incorporó a la firma Skidmore, Owings and Merril (SOM). Trabajó como diseñadora senior y coordinadora de diseño con Gordon Bunshaft, arquitecto socio de SOM en la ejecución de proyectos en el corazón de Manhattan: los edificios empresariales para las sedes de Lever Brothers en 1952, Pepsi Cola en 1959 y Union Carbide entre 1957 y 1962; todos en la Avenida Park de Nueva York.

También integró el equipo de trabajo en los proyectos Hotel Terrace Plaza en Cincinnati en 1948; en el Programa Casa Consular America (que consistía en una serie de edificios consulares en ciudades alemanas); el edificio para la Compañía de Seguros General Life en Bloomfield, Connecticut, en 1957 y el edificio para la Compañía Emhart Manufacturing en 1962.

El sello arquitectónico de SOM respondía a los preceptos propios de la segunda ola del Estilo Internacional, que se consolidó en Estados Unidos en el periodo de pos II Guerra Mundial. Pero la cualidad especial de su arquitectura radicaba en el estudiado trabajo de inserción de los edificios en relación a sus vecinos. Esta intención urbana para un edificio eminentemente moderno construyó un rol interesante de la arquitectura en las décadas de reconstrucción de la confianza americana. Elegantes y refinados volúmenes de acero y vidrio que se despegaban del suelo; respetuosos de la calle y la escala de los edificios vecinos. Detalles minuciosos que articulaban la escenificación de materiales nuevos y métodos constructivos novedosos. Los edificios de SOM eran elogiados por la crítica y los colegas, los empresarios y desarrollistas; pero el nombre de Natalie De Blois, también responsable y ejecutora de la nueva imagen del paisaje neoyorquino, nunca se mencionaba.

La misma arquitecta relató historias de cómo los socios llevaban a almorzar a los clientes a clubes de sólo acceso masculino a los cuales ella no podía ingresar. Comía un sándwich y esperaba a que regresaran. También narró anécdotas de cómo se sintió apartada y relegada de reuniones y eventos por su imagen y vestimenta durante sus embarazos.

Natalie De Blois era responsable de todas las fases de trabajo proyectual: programación, diseño, presentación, diseño de fachadas y espacio interior. Manejaba con exquisitez y sutileza las relaciones de proporción y escala exterior y la distribución eficiente modulada del interior. Los espacios iluminados con luz natural, las plantas bajas prefiguradas como recepciones y salones de exposición; la poética convivencia de materiales pesados y livianos en estructuras de perfecta sincronización y dilución nocturna. Cuestiones especiales de resolución tipológica y servicios necesarios en los espacios de trabajo femeninos para facilitar el cotidiano de las mujeres, también encontraron en su trabajo y decisión la incorporación al programa de los edificios que diseñó.

Aquellos aspectos que despertaron maravillas en los críticos de arquitectura tenían el talento de Natalie De Blois en su génesis y evolución.

Nathanial Ownings, socio fundador de SOM, reconoció años más tarde en su autobiografía: …Natalie De Blois… “su mente y sus manos hacían maravillas en el diseño”; “sólo ella y Dios sabrán cuántas soluciones maravillosas pertenecen a su autoría y fueron más bien atribuidas a SOM o el cliente”.

De Blois trabajó en la oficina de SOM en Nueva York hasta principios de los años sesenta; luego se trasladó a la sede en Chicago, donde se convirtió en aspirante a socia. Estuvo a cargo de los proyectos del Hotel Hilton en Estambul, el Edificio Equitable en Chicago, entre otros.

Natalie De Blois era divorciada y madre de cuatro varones. La decisión de la mudanza estuvo también impulsada por la necesidad de que sus hijos estuvieran más cerca de su padre y su abuela.

Si bien el trabajo de la arquitecta fue silencioso en la década del 60, su arquitectura y autoría no pasaron desapercibidas en la década del 70. Para entonces, su reputación y buen nombre acompañaban sus logros y sus obras. No había muchas otras profesionales que hubieran abordado trabajos arquitectónicos de mediana y gran escala y De Blois se destacaba en un mundo dominado por voces, decisiones y nombres masculinos.

En la década del setenta De Blois inició una activa etapa de movilización y auto reconocimiento: comenzó a escribir a cerca de los desafíos y perjuicios que enfrentaban las mujeres en el ámbito laboral. Abandonó SOM en 1974, luego de 30 años de trabajo, sin haberse convertido en socia plena, se incorporó al equipo de Neuhaus & Taylor en Houston e inició su carrera académica en la Universidad de Texas en 1980 (hasta 1993).

Natalie De Blois y las arquitectas Gertrude Lempp Kerbis, Carol Ross Barney and Cynthia Weese fundaron el grupo sin fines de lucro Chicago Women in Architecture en 1973, dedicado a promover el reconocimiento y trabajo de las mujeres arquitectas en la profesión.

De Blois organizó y promovió junto a Judy Edelman y la Fuerza de Trabajo Nacional de Mujeres en Arquitectura del Instituto Americano de Arquitectos (AIA) la realización de una serie de conferencias, exhibiciones, entrevistas y visitas a Escuelas de Arquitectura con el fin de intercambiar experiencias con estudiantes mujeres y debatir la problemática de profesión y género en diferentes ámbitos del desempeño laboral.

Natalie De Blois recibió el reconocimiento Rominiec de la AIA de Texas por su labor académica en 1998 y una beca universitaria lleva su nombre. Se le otorgó el título honorífico FAIA que concede el Instituto Americano de Arquitectos (AIA) y en 2010 ganó el AIA Chicago Lifetime Achievement Award.

Falleció a los 92 años de edad en julio de 2013 en Chicago.

Para más información

Beverly Willis Architecture Foundation: Natalie Griffin de Blois

Blum, Betty, Docomomo: Natalie de Blois and the Connecticut General Life Insurance Building

Página oficial de SOM: Proyectos

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2 pensamientos en “Natalie Griffin de Blois 1921-2013

  1. zaida muxi dice:

    Chicago Women in Architecture http://www.cwarch.org/

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  2. […] para Chicago Architects Oral History realizada por Deborah Burkhart en 2006, John A. Holabird y Natalie De Blois fueron sus mentores y referentes […]

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