Noel Phyllis Birkby 1932-1994

PBirkby

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Multifacética, líder innata y de decisiones radicales. Birkby, transformando fuertes conflictos personales, logra destacar en diversas áreas de la sociedad enmarcadas por su pasión al arte y arquitectura, y la lucha inagotable por la igualdad de género.

Noel Phyllis Birkby nace el 16 de diciembre de 1932 en Nutley, Nueva Jersey. Desde niña descubrió un interés particular por la arquitectura y el diseño, evidenciado en su momento por la constante creación de dibujos de ciudades y pueblos, y por la construcción de diseños miniaturas en el jardín de su madre Alice Birkby. En el paso por la secundaria, el sueño desde la infancia de formarse como arquitecta se ve truncado al enfrentarse con una realidad adversa y desigual para las mujeres, pues aun teniendo las aptitudes para la carrera, sus profesores le desalientan al comentarle que sólo siendo hombre, podría dedicarse a este rubro.

Resignada a la sentencia marcada por la sociedad reafirmada por sus docentes, Birkby decide abandonar el deseo por estudiar arquitectura y opta por la carrera de Artes en 1950, en la universidad pública más antigua de Estados Unidos: Universidad de Carolina del Norte. Su personalidad y desempeño académico, la llevaron a ser reconocida como líder popular dentro de la Universidad, sin embargo, en su último año sus estudios se vieron interrumpidos por haber bebido cerveza (agravado probablemente por tratarse de ser bisexual). Este hecho provocó la expulsión de Birkby.

En los siguientes años se enfrenta a algunas transiciones que inician al mudarse de Nueva Jersey a la ciudad de Nueva York, donde trabaja como ilustradora técnica. Posteriormente, en 1955 se traslada a México con el American Friends Service Committee para trabajar en proyectos de desarrollo con el pueblo Otomí, una población indígena que habita al centro de México. Finalizados dichos proyectos, regresa a Nueva York en 1956.

En 1958 decide retomar la arquitectura y pasa los siguientes cinco años trabajando en el estudio de Henry L. Horowitz y Senth Hiller y estudiando de noche en la Cooper Union en Nueva York, donde obtiene en 1963 el certificado de arquitecta.

La nueva profesional, cansada de seguir siendo relegada a tareas de secretaria, supo vislumbrar la necesidad de seguir formándose dada la brecha de género, optando por continuar sus estudios de posgrado en la prestigiosa Universidad de Yale. Esta nueva experiencia, la lleva a tomar el compromiso por destacar la importancia del rol femenino en la academia y en el área profesional, al ser una de las 6 mujeres entre 200 estudiantes. En 1966 obtiene su maestría en Arquitectura y con ello, se convierte en una profesional mejor preparada; a pesar de esto, los retos en el ámbito laboral por su condición de ser mujer, continuaron creciendo. Desde este año, la experiencia laboral de Birkby aumenta al trabajar como diseñadora, en la famosa firma de arquitectos de Nueva York: Davis Brody and Associates, trabajando durante el período de 1966 a 1972 en proyectos como Waterside Houses, un complejo residencial en el Río Hudson en Long Island, y la Biblioteca de la Universidad de Long Island.

En su creciente desarrollo profesional, asimilando su historia personal y el contexto de sus colegas, se identifica con radicalidad en las ideas de la liberación femenina, iniciada en Francia en 1970 como un movimiento de mujeres emergentes de la época, luchando por erradicar la constante discriminación del género femenino en la sociedad. En 1972, su empatía e identificación por este movimiento fue tal, que decidió asumir su sexualidad y dejar el cargo que ocupaba en la firma Davis Brody al sentir que su trabajo iba en desacuerdo con resto de su vida personal. A partir de esta transición, tuvo un desarrollo multifacético en áreas como la enseñanza, la práctica de arquitectura privada, escritura, fotografía, documentación a través del cine sobre la cultura de las mujeres prósperas de 1970, colección y preservación de folletos, carteles, manifiestos, recortes y recuerdos.

Durante este período, imparte cursos de diseño arquitectónico y ambiental en diversas instituciones como en el Pratt Institute School of Architecture, City College of New York, Southern California Institute of Architecture y en el California State Polytechnic. En 1980, enseña fundamentos de diseño, construcción y diseño arquitectónico en el New York Institute of Technology. Las técnicas utilizadas por ella pretenden que los estudiantes tomen conciencia del usuario y las implicaciones de sus propuestas, guardando una profunda relación entre los aspectos del entorno, problemáticas y potencialidades y la proyección de fantasías traducidas en edificios con implicaciones sociales.

La permanente lucha por destacar el valor de las mujeres en arquitectura, la llevan a fundar junto a Judith Edelman en 1972 la Alianza de Mujeres en Arquitectura y se convierte en una de las primeras participantes en el Archivo Internacional de Mujeres en Arquitectura (IAWA), este mismo año inicia junto a Leslie Kanes Weisman una serie de talleres en los que cada mujer asistente imaginaba “su ambiente ideal para vivir, dejando atrás todas las ataduras y preconcepciones”; dichos talleres se convirtieron posteriormente en un textos y publicaciones relacionados la temática “fantasía de una arquitectura feminista”. En 1974 es cofundadora de la Escuela para Mujeres de Planificación y Arquitectura (WSPA). Su labor como docente va acompañada del interés por la investigación, especialmente por el trabajo y legado de las mujeres en la arquitectura vernácula sin ser formadas como profesionales.

Birkby continuó su práctica privada, la cual le permitió enfatizar en las necesidades y deseos del usuario, diseñando proyectos únicos como residencias privadas, estudios de artistas, instalaciones para viviendas de personas con capacidades especiales, residencias para pacientes después de la hospitalización, entre otros.

Para Birkby la década de 1980 significó muchos retos y dificultades tanto económica como académicamente. La Escuela de Planificación y Arquitectura para Mujeres cerró, concluyó su investigación sin encontrar un editor, su práctica privada cesó así como sus cátedras en la Universidad. Es en este período que Birkby es diagnosticada con cáncer de mama. Durante los últimos meses de vida fue cuidada por sus compañeras activistas quienes fundaron el grupo Las Hermanas de Birkby, dando significado a sus palabras expresadas en la década de los 70’s:

“Finalmente el feminismo tenía algún significado para mí. Yo ya no era invisible. Yo era parte de una cuestión feminista genuina”.

El 13 de abril de 1994, Birkby fallece a los 61 años, en Massachusetts, su lucha y su legado de una visión de la arquitectura más allá de los paradigmas dictados por la sociedad, abrió puertas que hoy deben ser exploradas por hombres y mujeres por igual.

Referencias

Five College Archive and Manuscript Collections. Biographical Note. Phyllis Birkby

Sophia Smith Collection. Films of Phyllis Birkby

Sci-Arc Media Archive, Alberto Bertoli And Phyllis Birkby

Schroeder, Stephanie, FLASHBACK FEMINISM: PHYLLIS BIRKBY AND WOMEN’S ENVIRONMENTAL FANTASIES 26 de noviembre de 2016, ARCHITEXX

Entrada escrita con colaboración con Ana Beatriz Solano

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